El azufre y su importancia en el crecimiento vegetal

Es considerado, junto al calcio y el magnesio, un macronutriente esencial para el desarrollo y crecimiento normal y saludable de las plantas y también es indispensable para muchas reacciones que ocurren en las células, así como un componente básico de las proteínas.

 

En la mayoría de las ocasiones, la importancia de este elemento no se tiene en cuenta ya que es un nutriente secundario pero este término solo hace referencia a la cantidad y no a la importancia de este. Sin embargo, el azufre juega un papel muy importante sobre todo debido al equilibrio que presenta junto al nitrógeno, ya que, sin una cantidad suficiente de azufre, las plantas no podrían usar el nitrógeno ni otros nutrientes de manera eficiente para alcanzar su máximo potencial.

 

Por otro lado, no debemos olvidar el papel que desempeña el azufre desde el punto de vista ambiental ya que es el elemento responsable de numerosos tipos de contaminación, como por ejemplo, del aire o del suelo. Algunos de los problemas que puede desencadenar son la lluvia ácida, suelos ácidos de sulfato o incluso algunos efectos tóxicos en el agua de consumo.

 

 

 

¿Cómo se encuentra el azufre en el suelo?

 

Este nutriente lo podemos encontrar en la solución del suelo de dos maneras:

  •  Azufre orgánico:

Entre el 60 y el 90% del azufre total presente en nuestros suelos se encuentra en forma orgánica. Tiene su origen en los residuos vegetales y animales y está compuesto en su mayor parte por proteínas, aminoácidos y otros compuestos azufrados.

 

Además, se encuentra asociado en gran medida a la materia orgánica del suelo por lo que suelos con un elevado contenido en materia orgánica, tendrán una mayor disponibilidad de azufre y viceversa. Su importancia reside en que actúa como reserva del elemento. Mientras que los sulfatos se pueden lavar, los compuestos orgánicos resisten y gradualmente van convirtiéndose en sulfatos, que es la forma predominante en la que lo absorben las plantas.

 

  • Azufre inorgánico:

En cuanto al azufre inorgánico, la mayoría de éste se encuentra en forma de sulfatos. Las plantas absorben este elemento principalmente como sulfato.

 

Los sulfatos se pueden encontrar en diferentes formas en el complejo del suelo y son las siguientes:

  • En forma soluble (sulfatos de Mg; Na; K)

  • En forma relativamente soluble (sulfatos de Ca)

  • En forma insoluble (sulfatos de bario y estroncio)

  • Adsorbidos al complejo de cambio (como fuentes de reserva)

 

Por lo general, las cantidades de estos sulfatos presentes en la solución del suelo son pequeñas. Es importante saber que la adsorción de sulfatos por parte de las plantas decrece con el incremento del pH del suelo y aumenta con el contenido de arcilla.

 

 

Importancia del azufre en la agricultura

 

Como bien sabemos, los requerimientos de azufre para cada cultivo van a depender del tipo de suelo en el que se encuentren, así como de la cantidad de materia orgánica acumulada por las plantas en el mismo.

 

Una buena fertilización con azufre en nuestros cultivos nos puede dar numerosos beneficios como, por ejemplo:

  • Incrementos en el rendimiento

  • Incremento en la concentración de proteína cruda en forrajes

  • Disminución en el valor del cociente N:S, así como en la concentración de nitrato libre

  • Mejora en la calidad harinera de los cereales

  • Incremento en el contenido de aceite en oleaginosas

  • Mayor uniformidad y calidad de hortalizas

  • Mayor vida útil de parcelas de leguminosas

  • Mayor resistencia al frío

  • Mejoras en cuanto a la tolerancia a las sequías

  • Control frente a determinados patógenos del suelo

  • Aumento en la tasa de descomposición de los residuos vegetales y abono verde

 

 

Importancia del azufre para las plantas

 

El azufre juega un papel muy importante en el correcto desarrollo y crecimiento de las plantas ya que es una parte vital de todas las proteínas de las plantas y de ciertas hormonas de estas. Además, se utiliza en la formación de ciertos aceites y compuestos volátiles ya que ayuda a aumentar el contenido de aceite en diferentes especies de plantas, como por ejemplo, las oleaginosas.

 

 

Déficit de azufre en las plantas

 

Como bien hemos dicho anteriormente, el azufre interviene en la formación de proteínas y clorofila, por lo que, una deficiencia de azufre va a presentar síntomas muy similares a los producidos por el nitrógeno.

 

Debido a que este nutriente tiene una movilidad intermedia dentro del sistema de la planta, los síntomas van a empezar a notarse principalmente en las hojas jóvenes y van a progresar con el paso del tiempo hacia las hojas más viejas, lo que hace que las plantas presenten clorosis generalizada de las hojas afectadas adquiriendo un color verde pálido o amarillento. Se diferencian de los síntomas del nitrógeno en que estos últimos comienzan en las hojas más bajas o viejas y no en las nuevas.

Fuente: Wilma's Lawn & Garden

 

 

Ya que el azufre y el nitrógeno están relacionados y son esenciales para conseguir el bloqueo de las proteínas, una deficiencia de azufre también producirá una reducción severa en la eficiencia del uso del nitrógeno y limitará la síntesis de las proteínas.

 

También se observa un retraso en el desarrollo de flores y maduración de los frutos, así como, una reducción en la nodulación de leguminosas.

 

Es importante decir que en los últimos años se ha observado un mayor número de cultivos con síntomas de deficiencia de S, lo cual, puede deberse a que los fertilizantes más usados suministran nutrientes primarios a bajo costo, pero no contienen cantidades significativas de impurezas de azufre, o bien al mejoramiento genético y el manejo de los cultivos de alto rendimiento, los cuales han podido remover las cantidades de azufre presentes en el suelo.

 

 

¿Qué factores afectan a la disponibilidad de azufre?

 

Son varios los factores que pueden afectar al contenido de azufre presente en un suelo. Algunos de ellos son:

  • Nivel de SO42- disponible en el suelo

  • Disolución de minerales sulfato como por ejemplo el yeso

  • Oxidación microbiana de S2, sulfuros, etc

  • Contenido y descomposición de la materia orgánica (N:S; C:S)

  • La textura del suelo también puede afectar al contenido de S sobre todo los suelos arenosos que suelen presentar deficiencias en cuanto a SO42- por lixiviación

  • Por último, el pH del suelo también va a ser un factor importante siendo los suelos ácidos pobres en sulfatos

 

Exceso de azufre en los cultivos

 

Es importante decir que la toxicidad producida por azufre es muy poco frecuente y por lo general no suele ocurrir ningún tipo de problemas asociados a su fitotoxicidad. En caso de que se observaran unos altos niveles de azufre en el suelo, pueden competir e inducir a una posterior deficiencia de nitrógeno.

 

 

¿Cómo conocer el contenido de azufre en el suelo?

 

Como bien hemos dicho a lo largo de las anteriores entradas, la respuesta es muy sencilla: basta con realizar un análisis de suelo para poder conocer una medida de la capacidad del suelo para suministrar azufre a la solución de este.

 

Una vez conocemos el contenido de azufre presente en el suelo, es conveniente obtener una posterior interpretación del análisis, así como de los resultados obtenidos. Esto se debe a que puede ser necesario emplear fertilizantes específicos para proporcionar azufre, o índices de inyección de ácido sulfúrico para poder neutralizar la alcalinidad excesiva como nos puede suceder en algunas aguas de riego. 

 

 

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